Sterne et guifette

Le Sterne est un oiseau appartenant à la famille des Laridés (voir GOÉLANDS ET MOUETTES). Elles sont de taille moyenne et ont généralement un plumage gris et blanc. Au printemps et en été, la plupart des espèces portent une couronne noire. Les sternes ressemblent aux goélands, mais elles s'en distinguent notamment par leurs ailes pointues et leur queue habituellement fourchue. De plus, elles ont un profil plus aérodynamique et un vol plus léger. La majorité des sternes plongent du haut des airs pour pêcher, ce que les goélands font rarement.

Répartition

Il existe environ 44 espèces de sternes et de guifettes dans le monde, et la majorité vivent dans l'océan Pacifique. On trouve 15 espèces au Canada parmi lesquelles six sont nicheuses. La Sterne arctique (Sterna paradisaea) et la Sterne pierregarin (S. hirundo) ont les plus grandes aires de reproduction. La première niche depuis les provinces de l'Atlantique jusque dans les régions subarctiques et arctiques du Canada, et la seconde se reproduit dans toutes les provinces sauf en Colombie-Britannique. La Guifette noire (Chlidonias niger) niche à partir de l'Est de la Colombie-Britannique jusque dans le Sud du Québec et du Nouveau-Brunswick. La Sterne de Forster (S. forsteri) niche dans les Prairies et localement dans l'extrême Sud-Ouest de l'Ontario. La Sterne de Dougall (S. dougallii) niche exclusivement dans le Sud de la Nouvelle-Écosse et aux Îles de la Madeleine. Il existe trois principales populations nicheuses de Sternes caspiennes (S. caspia) au Canada : celle du Grand lac des Esclaves et de la rivière Liard; celle qui niche dans le centre de la Saskatchewan et du Manitoba ainsi que dans le Sud-Est du Manitoba; et celle du Sud de l'Ontario.

Nidification

La Sterne caspienne, la Sterne pierregarin, la Sterne de Dougall ainsi que la Sterne arctique nichent habituellement dans l'herbe, sur le sable ou sur le gravier, généralement dans des îles ou des péninsules. Leur nid n'est souvent qu'une simple petite dépression aménagée à même le sol. La Guifette noire et la Sterne de Forster construisent généralement leur nid au-dessus de l'eau et l'amarrent à la végétation émergente environnante, ou l'aménage sur une structure telle une hutte de rat musqué. Les sternes pondent généralement deux ou trois oeufs. Leur cycle de reproduction est plus court que celui des goélands, et leurs petits se développent plus rapidement.

Migration

Au Canada, la Sterne arctique niche généralement au nord de la LIMITE FORESTIÈRE. Celles qui nichent dans l'Est migrent vers la côte Est de l'Amérique du Nord, traversent l'Atlantique afin de rejoindre le Sud de l'Europe, descendent ensuite en longeant une partie de la côte africaine et traversent de nouveau l'océan afin d'atteindre le Sud de l'Amérique du Sud. Elles accomplissent ainsi un voyage de plus de 16 000 km, soit l'une des plus longues MIGRATIONS du monde des oiseaux.