Situé dans les COLLINES CYPRÈS, le parc interprovincial Cypress Hills chevauche la frontière entre l'Alberta et la Saskatchewan, à 65 km au nord de la frontière canado-américaine. En 1931, un PARC PROVINCIAL d'une superficie de 182 km2 est ouvert sur la portion qui se trouve en Saskatchewan. Même s'il faut attendre jusqu'en 1951 pour assister à la création officielle d'un parc provincial de 204 km2 du côté de l'Alberta, des crédits budgétaires sont alloués dès 1924 pour la mise en place d'installations de loisir à Elkwater Lake. En 1989, on procède à la signature d'un accord portant sur la gestion et l'exploitation du parc Cypress Hills, premier et unique parc interprovincial au Canada. En 2000, le FORT WALSH est intégré au parc interprovincial.

Histoire naturelle

Situé à une altitude de 600 m au-dessus des prairies, une combinaison unique de facteurs climatiques et géologiques procure un habitat propice à des espèces rares ou à des espèces qu'on trouve habituellement dans les MONTAGNES ROCHEUSES. Alors que le plateau est recouvert d'herbages, le pin de Murray, l'épicéa et le peuplier faux-tremble ont élu domicile sur l'escarpement prononcé qui s'étend vers le nord. Plus de 750 espèces végétales ont été répertoriées à l'intérieur du parc et on y a identifié 13 espèces d'orchidées, dont 8 sont considérées comme rares. Dans le même ordre d'idées, la faune offre une grande diversité, qui va des ongulés de grande taille à plus de 230 espèces d'oiseaux.

Évolution humaine

Les découvertes archéologiques laissent supposer que les humains ont occupé cette région de façon quasi continue depuis 7000 ans. Plus près de nous, les Nez Percé, les Cris, les Assiniboines, les Métis et d'autres collectivités utilisaient ces collines comme zone principale d'hivernage, car ils y trouvaient abri, combustible et gibier en abondance. Selon un rapport privé consigné en 1873, on y dénombrait 1500 foyers autochtones et 200 familles de Métis, attirés par les hordes décroissantes de BISONS. À la suite du massacre de Cypress Hills en 1873, la POLICE À CHEVAL DU NORD-OUEST fonde le fort Walsh, en 1875. Entre 1906 et 1930, certains secteurs des collines Cyprès constituent une réserve forestière fédérale. C'est à la fin des années 1800 qu'on y instaure l'élevage des bovins, qui persiste encore aujourd'hui.

Installations et services

Les installations et services, à l'intérieur de la zone albertaine du parc, se concentrent autour d'Elkwater Lake, à 65 km au sud-est de Medecine Hat. On y trouve, entre autres, 450 emplacements de camping, une pente de ski, un magasin, un restaurant et 250 chalets privés. En Saskatchewan, le secteur de villégiature se situe dans le bloc central au sud de MAPLE CREEK. Il comporte 450 emplacements de camping, 200 chalets privés, des pistes skiables, un terrain de golf, une piscine et un centre de villégiature ouverte toute l'année.