Margaret Eleanor Atwood, Compagnon de l'Ordre du Canada, poète, romancière et critique, née à Ottawa, en Ontario, le 18 novembre 1939. Écrivaine prolifique et polyvalente, Margaret Atwood compte parmi les auteurs contemporains les plus importants du Canada. Ses œuvres sont finement travaillées et se caractérisent par leur précision de langage, ce qui leur confère un sentiment de l’inévitable tout en laissant résonner ses mots. Dans sa fiction, Margaret Atwood explore les problèmes de notre époque et les capture dans le style d’autoréflexion satirique propre au roman contemporain. À ce jour, elle a écrit un nombre impressionnant d’ouvrages, dont quatorze romans, neuf collections de nouvelles, seize recueils de poésie et dix livres documentaires, qui lui ont valu ensemble le Prix du Gouverneur général à deux reprises, un Prix Giller, un Prix Man Booker et plusieurs autres distinctions et honneurs. Compagnon de l’Ordre du Canada, Margaret Atwood figure parmi les écrivains les plus renommés de l’histoire canadienne.

Éducation et début de carrière

De 1957 à 1961, Margaret Atwood fait ses études en littérature anglaise (avec une mineure en philosophie et une autre en français) à l'Université de Toronto, puis au Radcliffe College de Harvard où elle obtient une maîtrise en 1962. L'influence de ses professeurs Jay MacPherson et Northrop Frye guide ses premières poésies vers le mythe et l'archétype dans Double Persephone (1961), son premier livre. Sa réputation en tant que poète est consacrée par l'obtention du Prix du Gouverneur Général pour son deuxième livre, The Circle Game (1966; trad. Le cercle vicieux).

En 1969, elle publie The Edible Woman (trad. La femme comestible), roman qui, par le thème de l'aliénation de la femme, fait écho à sa poésie. Puis, dans ses recueils de poésie Procedures for Underground(1970) et The Journals of Susanna Moodie (1970), elle met en relief un être humain qui accepte difficilement l'irrationnel. L'inadéquation du langage, quand il s'agit de décrire l'expérience, est mise en évidence dans Power Politics (1971; trad. Politique de pouvoir), ouvrage dans lequel les mots constituent un refuge pour les femmes faibles contre la force des hommes.

Margaret Atwood se distingue assez tôt comme professeur. Elle a enseigné à l’Université de la Colombie-Britannique (1964-1965), à l’Université Sir George Williams, aujourd’hui Université Concordia (1967-1968), et à l’Université York (1971-1972).

Thématique de la nature sauvage

Dans les années 1970, Margaret Atwood s'implique dans des causes culturelles nationalistes en tant que rédactrice pour House of Anansi Press (1971-1973) et en tant que rédactrice et caricaturiste pour This Magazine. En 1972, elle publie Survival: A Thematic Guide to Canadian Literature (trad. Essai sur la littérature canadienne), qui, à sa parution, est considéré comme l'ouvrage le plus original jamais écrit sur la littérature canadienne. Dans Survival, l’écrivaine soutient que la survie est le thème qui domine dans la littérature canadienne (et dans la culture du pays en général), qu’il s’agisse de lutter contre les forces de la nature ou contre celles de l’histoire, et que le personnage paradigmatique en est la victime, ce qui pose un problème pour l'émergence d’une identité canadienne affirmée. Depuis, le livre continue d'être lu et enseigné dans les universités et il façonne encore la manière dont les Canadiens perçoivent leur patrimoine culturel.

Toujours en 1972, elle publie le roman Surfacing (trad. Faire Surface), dans lequel le conflit entre technologie et nature est posé en termes politiques. Comme dans les autres textes narratifs de l’écrivaine, l'héroïne passe par une période initiatique d'isolement dans l'irrationnel représenté par la nature sauvage où elle se transforme grâce à ses contacts avec les cultures autochtone et québécoise, avant de réintégrer la société.

Un succès assuré auprès de la critique marque la publication de You Are Happy (1974), qui comprend une version remaniée de L’Odyssée, narrée selon la perspective de Circé, ainsi que la publication de son troisième roman, Lady Oracle (1976; trad. Lady Oracle), une parodie des contes de fées et des romans gothiques, qui remporte le Prix du livre de la ville de Toronto (1977) et le Prix de la Canadian Booksellers Association. Durant ces années, Margaret Atwood travaille à d'autres genres, avec moins de succès toutefois. Elle écrit des textes et des scénarios pour la télévision, entre autres The Servant Girl (CBC, 1974), et un roman historique, Days of the Rebels: 1815-1840 (1977). Son recueil de nouvelles Dancing Girls (1977; trad. Les danseuses et autres nouvelles) est accueilli avec plus de ferveur et remporte le Prix de la nouvelle canadienne décerné par Periodical Distributors of Canada.

Deux livres suivent en 1978 : Two-Headed Poems, qui continue d'explorer la duplicité du langage, et Up in the Tree (trad. Sur l'arbre perchés), un livre pour enfants. Life Before Man (1979; trad. La vie avant l'homme), un récit plus traditionnel que ses premières œuvres de fiction, développe par l'exposé plutôt que par l'image poétique une série de triangles amoureux.

Margaret Atwood, témoin

En 1980, elle devient vice-présidente de la Writers' Union of Canada. Elle travaille à une pièce pour la télévision, Snowbird (CBC, 1981), et publie un autre livre pour enfants intitulé Anna's Pet (1980), en collaboration avec Joyce Barkhouse, qui est adapté pour la scène par le Mermaid Theatre (1986). Toujours préoccupée par les libertés civiques, elle participe pendant de nombreuses années aux campagnes d'Amnistie internationale, activité qui influence le sujet de True Stories, un recueil de poésie, et de Bodily Harm (trad. Marquée au corps), un roman paru en 1981. Dans ces deux œuvres, elle « témoigne », balayant les frontières qu'elle a elle-même établies entre la poésie (au cœur de sa relation avec le langage) et la fiction (sa vision morale du monde). De 1984 à 1986, elle continue sa lutte contre la censure littéraire à titre de présidente de la section anglo-canadienne de PEN International, pour qui elle publie The CanLit Foodbook (1987).

Ses études critiques, rassemblées dans Second Words (1982), contiennent quelques-uns des premiers écrits canadiens de ce genre offrant une analyse féministe. Son travail de directrice de la nouvelle version de l'Oxford Book of Canadian Poetry (1982) témoigne de la place prédominante qu'elle occupe parmi les poètes de sa génération. Son recueil de nouvelles, Bluebeard's Egg (1983; trad. L'œuf de Barbe bleue), remporte les Prix du livre de l’année des Periodical Distributors of Canada et de la Foundation for the Advancement of Canadian Letters.

Murder in the Dark (1983; trad. Meurtre dans la nuit), recueil de nouvelles et de poèmes expérimentaux en prose, suscite l’acclamation de la critique par sa façon d’employer la langue et sa manière de briser les frontières traditionnelles entre fiction et poésie. Margaret Atwood continue de faire alterner prose et poésie avec Interlunar (1984) et Selected Poems II: Poems Selected & New 1976-1986 (1986). Toutefois, elle atteint le sommet de la notoriété et la réussite financière grâce au succès international de The Handmaid's Tale (1985; trad. La Servante Écarlate), qui lui vaut le Prix du Gouverneur général, celui du Los Angeles Times, le Prix pour la science-fiction Arthur C. Clarke et le Prix littéraire du Commonwealth., Le roman a été sélectionné aussi pour le Prix Booker au Royaume-Uni et le Prix Ritz-Paris-Hemingway à Paris. Le roman, qui explore les préjugés sexistes de l'historiographie, a fait l'objet d'un film (1990) avant d’être adapté pour un opéra par la Royal Danish Opera, en 2003.

Nouveaux projets littéraires

En 1987, Margaret Atwood remporte du succès dans ses nouveaux projets littéraires : le scénario de Road to Heaven, téléfilm sur les enfants immigrants britanniques au Canada, et The Festival of Missed Crass, histoire fantastique et satirique pour enfants adaptée en comédie musicale pour le Young People's Theatre.

Son roman Cat's Eye (1988; trad. Œil-de-chat), dont le personnage principal est un artiste en arts visuels qui s'interroge sur la subjectivité et la temporalité dans la création d'œuvres plastiques, bouleverse les habitudes littéraires par son exploration du monde de l'enfance, avec ses transferts de pouvoir, ses secrets et ses trahisons. Le public et la critique accueillent l'ouvrage avec enthousiasme qui remporte par ailleurs le Prix du livre de la ville de Toronto, le Prix du livre de l’année Coles, le Prix de l’auteur de l’année de la Canadian Bookseller Association et le Prix du livre de l’année de la Foundation for the Advancement of Canadian Letters et des Periodical Marketers of Canada. Œil-de-chat a aussi été sélectionné pour le Prix Booker.

La collaboration de Margaret Atwood à la publication de The Best American Short Stories (1989) consolide sa renommée internationale en tant que romancière. De nouveaux recueils de poésie paraissent au Canada et en Angleterre : Selected Poems 1966-1984 (1990), suivi de Margaret Atwood Poems 1965-1975 (1991). Wilderness Tips (1991; trad. Mort en lisière), lauréat du prix Trillium en 1992 et du Prix du livre de l’année des Periodical Marketers of Canada, se compose d'un mélange d'histoires aux accents gothiques sur des femmes entre deux âges et de récits sur la confrontation à la vie sauvage. Il est suivi de Good Bones (1992; trad. La troisième main), courts textes d'un humour dévastateur portant sur les parties du corps féminin et les contraintes sociales. Les textes sont adaptés pour la scène par Clare Coulter en 1998.

Après deux recueils de nouvelles, Margaret Atwood publie un roman qui compte parmi ses écrits les plus complexes : The Robber Bride (1993; trad. La voleuse d'hommes), qui examine le mode de vie des Torontois et l'amitié entre femmes. Dans ce roman, trois amies s’interrogent sur une camarade d’université décédée, Zenia, qui leur avait volé à chacune son petit ami, changeant ainsi le cours de leur destin. À la fin, ni les personnages ni le lecteur ne connaissent vraiment la vérité. L’œuvre remporte en 1993 le prix du roman de l'année de la Canadian Authors Association et le prix du Commonwealth pour la région du Canada et des Caraïbes, puis le prix Trillium en 1994. Le roman est adapté dans un téléfilm pour la CBC en 2007 (The Robber Bride; v.f. Voleuses de vie).

Nouvelles gamme d'émotions

En 1995, Margaret Atwood publie Morning in the Burned House (trad. Matin dans la maison incendiée), son premier recueil de nouveaux poèmes depuis dix ans, qui comprend une suite de poèmes élégiaques témoignant d'une nouvelle gamme d'émotions. EatingFire: SelectedPoems, 1965-1995 paraît chez Virago Press en 1998.

Pendant cette période, la romancière n’abandonne pas ses anciennes préoccupations littéraires, mais celles-ci paraissent sous un jour plus sombre, comme en témoigne sa critique littéraire Strange Things: The Malevolent North in Canadian Literature (1996), présentée à l'Université Oxford en 1991, dans la collection Clarendon Lectures in English Literature en 1991. Malgré les nombreuses transformations survenues dans la littérature canadienne, en particulier pour ce qui est de l'esprit urbain qui y prédomine depuis la publication de Survival en 1972, Atwood continue d'entretenir son obsession pour le thème de la vie sauvage dans l'imaginaire canadien et les représentations du Nord canadien, comme l'image du cannibalisme rattachée à la malheureuse expédition de Franklin.

Structures narratives plus complexes

En 1996, Atwood publie son roman Alias Grace (trad. CAPTIVE), qui est accueilli chaleureusement. Une recherche exhaustive sur la vie de Grace Marks, l'une des femmes les plus célèbres du milieu du XIXe siècle, oblige Atwood à revoir sa première perception de cette femme accusée de meurtre et à remettre en question l'opinion de Susanna Moodie exprimée dans Life in the Clearings, opinion qu'elle avait adoptée dans son scénario de l'émission de télévision The Servant Girl, en 1974. Ce roman, dans lequel Atwood combine la voix fictive de Marks, qui parle à la première personne, et les comptes rendus journalistiques, les entrevues, les lettres, les motifs de patchwork traditionnels et la poésie du XIXe siècle, soulève des questions fondamentales sur la vérité et la représentation. Comment peut-on véritablement connaître quelqu'un? Comment savoir ce qui s'est réellement passé? Le roman rejette la certitude d'un verdict à propos des actions de Marks. Utilisant plutôt les perspectives de représentants de nouvelles sciences humaines du XIXe siècle, Margaret Atwood confronte les perspectives de disciplines, exposant les liens de pouvoir et la duplicité du langage au cœur de nos connaissances en droit, en histoire, en littérature ainsi que dans le domaine des médias.

Comptant parmi ses structures narratives les plus complexes, Captive constitue aussi sa représentation la plus élaborée des préoccupations philosophiques et politiques qu'elle a depuis longtemps au sujet du pouvoir, de la culture et de l'identité. Le roman est mis en nomination pour le Prix Booker, sélectionné pour le Prix du Gouverneur général, le Prix Orange (Grande-Bretagne) et le Prix de littérature IMPAC Dublin (Irlande). Il remporte le très convoité Prix Giller ainsi que le Prix de l’auteur de l’année de la Canadian Booksellers Association en 1996. Il devient rapidement un succès de librairie partout dans le monde.

La renommée de Margaret Atwood croît aussi dans d'autres domaines et dans d'autres langues. Sa présentation à la Conférence Charles R. Bronfman sur le roman In Search of Alias Grace: On Writing Canadian Historical Fiction (1996) est publiée par l'Université d'Ottawa (1997). Elle participe également, avec Graeme Gibson, son mari, à la publication d'une anthologie de nouvelles canadiennes, Desde El Invierno, pour la Cuban Writers Union en 1997. Certaines de ses œuvres d'adolescence sont réunies et publiées par Kathy Chung et Sherrill Grace sous le titre A Quiet Game and Other Early Works (1997). Two Solicitudes: Conversations est la traduction, effectuée par PhyllisAronoff et Howard Scott, de Deux sollicitudes : entretiens (1996), un dialogue radiophonique réalisé avec l'auteur et éditeur québécois Victor-Lévy Beaulieu. Negotiating With the Dead: A Writer on Writing (2002) examine la place et la perception de l'auteur dans la société. Second Words (1982), très semblable aux œuvres de son premier recueil d'essais, paraît en 2004 sous le titre Moving Targets: Writing With Intent 1982-2004. Il est suivi de Writing with Intent: Essays, Reviews, Personal Prose 1983-2005 (2005).

The Blind Assassin (trad. Le tueur aveugle), publié en 2000, reçoit un accueil chaleureux de la part du public et des critiques. Le roman remporte le Prix Booker et est sélectionné pour le Prix de littérature IMPAC Dublin et le Prix Orange. Se déroulant pendant la première moitié du XXe siècle, Le tueur aveugle présente une narration à plusieurs niveaux. Les critiques saluent l'habileté de l’écrivaine à manipuler les multiples voix, perspectives et intrigues. Malgré sa complexité, le roman se lit facilement.

Retour à la science-fiction

Margaret Atwood retourne à la science-fiction avec son roman Oryx and Crake (trad. Le dernier homme), publié en 2003. À l'instar de La servante écarlate, le roman trace le portrait d'un avenir contre-utopique où l'humanité frôle l'extinction à cause des tendances sociales et des technologies contemporaines. Le roman reçoit d'excellentes critiques et reconnaissances, notamment une mise en nomination pour le Prix Orange, le Prix Booker et le Prix du Gouverneur général. The Year of the Flood (2009) a le même cadre que Le dernier homme, et les intrigues de ces deux romans se rejoignent. Des extraits de The Year of the Flood sont mis en musique par Orville Stoeber et le CD, Hymns of the God's Gardeners, est lancé en 2009. Un documentaire sur la tournée de promotion du livre, In the Wake of the Flood, sort en 2010.

Dans The Penelopiad (2005; trad. L'Odyssée de Pénélope), elle invite les lecteurs à revoir l'Odyssée d'Homère. Elle donne la parole à Pénélope, soutenue par un chœur de jeunes filles. Son adaptation de ce roman pour la scène est présentée pour la première fois en juillet 2007 par la Royal Shakespeare Company de Grande-Bretagne. En 2006, Margaret Atwood publie deux recueils de prose : une suite d'histoires intitulées Moral Disorder et The Tent, un ensemble de courtes nouvelles et de fragments en prose. Son recueil de poèmes, The Door (1997), imprégné de son fin esprit habituel et de réflexions sur le sens de la responsabilité, se retrouve parmi les candidats pour le Prix de poésie du Gouverneur général.

Les œuvres de Margaret Atwood, peu importe leur genre, ont toujours un lien étroit avec des enjeux personnels et généraux et portent principalement sur les thèmes de la dégradation de l'environnement, du rôle de la femme dans la société et de la dynamique du pouvoir dans l'organisation sociale. Son essai Payback: Debt and the Shadow Side of Wealth (2008; trad. Comptes et légendes : la dette et la face cachée de la richesse), initialement présenté en 2008 dans le cadre des Massey Lectures, pousse plus loin sa préoccupation pour l'environnement social et devient une étude de l'idée de dette au fil de l'histoire et, souvent, dans la littérature.

Plus récemment, Margaret Atwood et l’écrivaine britannique Naomi Alderman abordent ensemble, sur un ton léger, les morts-vivants et autres sujets sinistres, dans la série de romans d’horreur comique The Happy Zombie Sunrise Home (2012-2013).

Margaret Atwood a obtenu plusieurs diplômes, notamment de l’Université Concordia, l’Université de Toronto, l’Université de Montréal, la Harvard University et le Collège militaire royal du Canada. Déjà Compagnon de l'Ordre du Canada, elle reçoit en 2012 la médaille du jubilé de diamant de la Reine Élizabeth II.