Le lac Winnipeg, d'une superficie de 24 400 km2, d'une altitude de 217 m et d'une profondeur maximale estimée de18 m, est situé dans le centre du Manitoba. Il se classe sixième parmi les plus grands lacs d'eau douce du Canada. Il s'étend sur 416 km en direction nord-sud et draine un territoire d'une superficie d'environ 984 200 km2 par le réseau hydrographique de la rivière SASKATCHEWAN, du confluent des rivières ROUGE et ASSINIBOINE et de la rivière WINNIPEG. Ce bassin hydrographique naît dans les contreforts des Rocheuses, traverse l'Alberta, la Saskatchewan et le Manitoba, puis rejoint les hautes terres métamorphiques vallonnées du BOUCLIER précambrien de l'Ontario. Le lac s'étend au sud le long de la rivière Rouge et jusqu'à la partie supérieure du Mississippi, couvrant de larges territoires des États du Minnesota et du Dakota du Nord. Le lac Winnipeg se déverse dans le FLEUVE NELSON qui, lui, s'écoule dans la BAIE D'HUDSON avec un débit annuel de 2066 m3/s. Depuis l'installation d'un régulateur de débit à Jenpeg, au Manitoba, le débit mensuel du lac se situe entre 25 000 m3/s et 183 300 m3/s. Le régulateur maintient le niveau du lac à environ 217 m, lui permettant d'approvisionner les nombreuses centrales électriques situées sur le Nelson.

Le lac repose dans un bassin de terres basses qui a été creusé dans la roche calcaire et dans le shale par les glaciers continentaux durant les périodes glaciaires. Lors de la dernière fonte des glaciers, il y a environ 12 000 ans, le bassin entier s'est empli d'un vaste lac glaciaire, le lac AGASSIZ. Depuis, le bassin s'est partiellement asséché et a fait place à une grande plaine s'étendant depuis l'escarpement du Manitoba à l'ouest jusqu'au bouclier précambrien à l'est. Aujourd'hui, le fond du lac glaciaire constitue les basses terres du Manitoba qui englobent le lac Winnipeg, le lac WINNIPEGOSIS et le lac MANITOBA.

L'explorateur anglais Henry KELSEY est probablement le premier Européen à apercevoir les « eaux troubles » (win-nipi) en 1690 et il donne à l'immense masse d'eau son nom indien cri. Le lac devient rapidement une importante voie de transport des fourrures entre le port de York Factory de la baie d'Hudson et l'arrière-pays situé sur le bassin versant de la Rouge-Assiniboine. En 1812, les bateaux de lord Selkirk traversent le lac Winnipeg pour aller établir la COLONIE DE LA RIVIÈRE ROUGE à la jonction des rivières Rouge et Assiniboine. Plus tard, le nom du lac est donné à l'établissement qui deviendra ensuite la capitale de la nouvelle province du Manitoba.

Sur les lacs longs et relativement étroits, tel le lac Winnipeg, les vents et les vagues entraînent parfois d'intéressants phénomènes. Les vents du nord dominants, soufflant sur la longueur du lac Winnipeg, exercent une force horizontale sur la couche superficielle, forçant ainsi les eaux de surface à s'écouler dans la direction du vent et à s'accumuler le long de la côte sud exposée au vent. Ce phénomène s'appelle la dénivellation due au vent. Des dénivellations de plus d'un mètre au-dessus de la normale ont été enregistrées le long de plusieurs plages récréatives du secteur sud du lac Winnipeg. Les hautes vagues de tempête ont provoqué de sérieux dommages, des inondations à l'arrière-plage et l'érosion du littoral. Les plus hautes dénivellations surviennent en automne, quand les vents du nord sont excessifs. Quand les vents s'apaisent soudainement, il se produit une seiche : la masse d'eau déferle en direction nord puis elle se met à osciller.