L'île Bathurst est d'une superficie de 16 042 km2 et de plus de 18 000 km2 si on compte ses îles avoisinantes. Elle est située dans l'archipel Arctique. La position actuelle du pôle Nord magnétique se trouve près de son extrémité Nord. La structure géologique composée de strates sédimentaires non-déformées a une influence importante sur la géographie physique de l'île. Elle est constituée d'un plateau de faible relief, incliné vers le sud et l'ouest, dont peu d'endroits dépassent 330 m d'altitude. De nombreux affleurements de schiste et de siltstone entretiennent une végétation luxuriante pour une telle latitude. Ils sont également à l'origine d'une faune abondante, contrairement aux autres îles arctiques.

Bien qu'elle ait déjà été découverte par sir William Parry en 1819, et par la suite explorée dans le cadre des expéditions à la recherche de sir John Franklin, ce n'est qu'après un vol de reconnaissance de l'Aviation royale du Canada en 1947 que sa configuration finale est établie. La « péninsule » qui forme la côte Ouest s'avère un ensemble d'îles. Parry nomme l'île d'après Henry Bathurst, 3e comte de Bathurst, ministre britannique de la Guerre et des Colonies pour une longue période au début du XIXe siècle.