Jeunesse, formation et carrière

Nellie Cournoyea est éduquée dans le mode de vie traditionnel de son peuple, les Inuvialuits du delta du Mackenzie et de la mer de Beaufort, voyageant et chassant le long de la côte ouest de l’océan Arctique. Son père est un trappeur, qui a immigré de Norvège ; sa mère est une femme inuvialuite de l’île Herschel, au Yukon.

À la fin des années 1940, Nellie Cournoyea fréquente les pensionnats indiens pendant une brève période, puis elle suit les cours par correspondance de l’Alberta fournis par l’externat fédéral d’Aklavik, depuis le campement isolé de sa famille. Pendant les années 1960, Nellie travaille pour CBC Radio à Inuvik, Territoires du Nord-Ouest, en tant que présentatrice et directrice régionale.

Carrière politique

En 1969, Nellie Cournoyea fonde avec Agnes Semmler, une métisse Gwich’in, le Comité d’étude des droits des autochtones (CEDA), une organisation politique qui défend les droits des Inuvialuits. En 1984, le CEDA et Nellie Cournoyea jouent un rôle actif dans la négociation du règlement des revendications territoriales des Inuvialuits. La Société régionale inuvialuite (SRI) est créée un an plus tard pour administrer les terres et les fonds récupérés en vertu du règlement. Nellie Cournoyea est présidente et chef de la direction de la SRI de 1996 à 2016.

Dans les années 1970, Nellie Cournoyea travaille aussi comme observatrice sur le terrain de revendications territoriales pour un organisme aujourd’hui appelé Inuit Tapiriit Kanatami. Elle a occupé plusieurs autres postes de direction dans des organismes autochtones, dont la Société pétrolière inuvialuit et la Société inuvialuit de développement.

Elle est actuellement vice-directrice du conseil consultatif de Nutrition Nord Canada et membre du conseil de l’Aboriginal Pipeline Group. Elle est aussi membre du comité de sélection du Prix Inspiration Arctique.

Carrière parlementaire

Nellie Cournoyea est élue pour la première fois à l’Assemblée législative des Territoires du Nord-Ouest en 1979, en tant que députée de la circonscription de Western Arctic, puis de celle de Nunakput. Elle détient bon nombre de portefeuilles ministériels entre 1983 et novembre 1991, quand elle devient première-ministre. Elle est la première femme autochtone à diriger un gouvernement provincial ou territorial au Canada.

Comme chef du gouvernement, elle s’est particulièrement consacrée à simplifier l’administration territoriale, donnant davantage de responsabilités aux dirigeants communautaires. Elle a joué un rôle clé dans les négociations conduisant à l’Accord sur les revendications territoriales du Nunavut. Nellie Cournoyea s’est retirée de la politique après un seul mandat de chef du gouvernement.

Activités communautaires

Nellie Cournoyea est une des membres fondatrices de l’organisation maintenant connue sous le nom de Northern Games Society, qui encourage la pratique et la promotion des jeux traditionnels autochtones. Elle a aussi été membre du conseil du centre d’amitié d’Ingamo Hall, une organisation d’Inuvik qui a pour but d’aider les jeunes autochtones tout en jouant le rôle de centre communautaire.

Vie personnelle

Nellie Cournoyea a deux enfants d’âge adulte, John et Maureen. À travers ses activités variées, elle continue à soutenir les droits ancestraux, les revendications territoriales et le développement économique du Nord.

Prix et distinctions

Nellie Cournoyea a reçu plusieurs prix et distinctions de diverses institutions, incluant :

Prix de la femme de l’année, Northwest Territories Native Women’s Association (1982)

Prix Wallace Goose, Société régionale inuvialuite (1986)

Prix national d’excellence décerné aux Autochtones (1994)

Doctorats honorifiques en droit de l’Université Lakehead (1995), de l’Université Carleton (1996), de l’Université de Toronto (1996), de l’Université de Lethbridge (2001) et de l’Université de l’Alberta (2004)

Personnalité canadienne de l’année dans le domaine de l’énergie, Conseil canadien de l’énergie (2004)

Temple de la renommée du commerce autochtone (Prix d’excellence pour l’ensemble des réalisations), Conseil canadien pour le commerce autochtone (2008)

Médaille polaire, gouverneur général du Canada (2008)

Officier, Ordre du Canada (2008)

Depuis 2013, un centre de recherche sur l’Arctique à l’Université du Manitoba porte le nom de Nellie Cournoyea.