Courge

La Courge (Cucurbita) est une PLANTE annuelle de la famille des Cucurbitacées, originaire des Amériques. Elle était sans doute déjà cultivée entre 7000 et 5000 ans av. J.-C., dans la vallée de Tehuacan, au Mexique. Certaines découvertes suggèrent que les HURONS et d'autres groupes apparentés la cultivaient vers 1400 de notre ère, dans ce qui correspond aujourd'hui à l'ONTARIO. Il existe deux types de courges : la courge rampante et la courge à port buissonnant. Les courges possèdent de larges fleurs jaunâtres qui attirent les ABEILLES. Chaque plante est porteuse de fleurs mâles et femelles. Selon la saison où on les récolte, les courges sont dites d'été ou d'hiver.

Les courges d'été (Cucurbita pepo surtout) sont cueillies avant d'atteindre leur maturité, lorsqu'elles sont encore petites et tendres. Les variétés les plus courantes sont la courgette verte et la courge jaune. Les courges d'hiver (surtout C. maxima, mais aussi C. pepo, C. moshita ou C. mixta) sont cueillies lorsqu'elles ont atteint leur pleine maturité (3 ou 4 mois après la plantation) et lorsque l'écorce est dure. Les variétés les plus courantes sont la courge gland et la courge Butternut. Les courges d'hiver ont une teneur en glucides plus élevée et sont plus nutritives. La courge croît rapidement, produisant un feuillage abondant et un système de racines bien développé mais plutôt superficiel. La courge d'été est habituellement semée directement dans le sol, comme la courge d'hiver, si la saison de croissance est suffisamment longue. La courge d'hiver peut être entreposée à une température d'environ 10 °C, dans un environnement sec et bien ventilé. Les espèces de courges se croisent aisément. La forme, la couleur, la taille et la texture de nombreux cultivars varient énormément.

La courge a une valeur commerciale peu élevée au Canada, bien qu'elle ait gagné en popularité au cours des 30 dernières années. Il y a maintenant plus de 6 500 ha cultivés en courges chaque année, d’une valeur dépassant les 40 millions de dollars. Plus de 90 p. cent des ventes de courge proviennent de courges fraîches; le reste provient des produits transformés. Les courges sont aussi de plus en plus prisées comme attraction touristique dans l'industrie du tourisme agricole. Le Québec et l'Ontario sont les deux producteurs de courges les plus importants au Canada.