Cercle arctique

Le cercle arctique est un parallèle correspondant à 66 °32' de latitude Nord. De même, le cercle polaire est le parallèle correspondant à 66 °32' de latitude Sud. Entre ces deux cercles, leSOLEIL se lève et se couche quotidiennement. À minuit, au nord du cercle arctique, le soleil, en plein été, reste à l'horizon, alors qu'en hiver il ne s'y lève jamais. Étant donné que les rayons de la lumière sont courbés par l'atmosphère de la Terre, on voit le soleil même s'il est légèrement au-dessous de l'horizon. Ainsi, au milieu de l'hiver, on peut voir le soleil à des endroits situés légèrement au nord du cercle polaire arctique.

Plus on monte vers le nord, plus le nombre de jours pendant lesquels le soleil reste au-dessus (ou au-dessous) de l'horizon augmente. Au pôle, le soleil ne se couche pas pendant six mois et ne se lève pas pendant les six autres. Ceci s'explique par l'inclinaison de l'axe de rotation de la Terre par rapport au plan de son orbite autour du soleil.

Pendant l'hiver boréal, l'hémisphère nord étant incliné à l'opposé du soleil, la courbure de la Terre engendre une zone d'obscurité permanente, centrée au pôle Nord, qui commence à se former à l'équinoxe d'automne (22 septembre), atteint son apogée au milieu de l'hiver, puis diminue et disparaît à l'équinoxe du printemps (21 mars ). Pendant le reste de l'année, l'hémisphère nord est incliné vers le soleil et une zone de clarté enveloppe le pôle en permanence. Comme l'inclinaison de l'axe de la Terre est d'environ 23 °5', les cercles polaires arctique et antarctique ont une latitude d'à peu près 66 °5'.

Le cercle arctique n'est pas une frontière climatique : au nord, les arbres poussent dans le delta du Mackenzie alors qu'au Nouveau-Québec, laLIMITE FORESTIÈREest à 1000 km plus au sud.INUVIK, dans les Territoires du Nord-Ouest, est la seule communauté canadienne de taille moyenne sise au nord du cercle arctique.